Cosa farà il telescopio James Webb nello spazio?

È un progetto da 10 miliardi di dollari, ma dovrebbe aiutare a rispondere a queste due grandi domande: “Da dove veniamo?” e “Siamo soli nell’universo?” , secondo la Nasa. Il telescopio James Webb arriverà nello spazio durante le festività natalizie e aprirà nuovi orizzonti per l’umanità. Ma cosa farebbe davvero nel vuoto dello spazio?

Perché gli scienziati lo aspettano da trent’anni?

Concepito nel 1989 e lanciato all’alba degli anni ’90, il progetto JWST (abbreviazione ufficiale di James Webb Space Telescope) ha mobilitato almeno 10.000 persone in tre decenni per realizzare il suo progetto. Un gigantesco progetto spaziale la cui vera costruzione è iniziata nel 2004. Accumulando ritardi e singhiozzi, alla fine è costato a JWST oltre $ 10 miliardi (circa € 8,845 miliardi). Pertanto, ci si può interrogare sulla necessità di investire un budget così faraonico in un tale progetto. Questo è un buon investimento agli occhi di astronomi e astronomi.

Perché il James Webb Telescope succederà all’Hubble Telescope, l’altro telescopio spaziale lanciato nel 1990, che sta entrando in pensione. Soprattutto, questo oggetto, che include l’ultima tecnologia nell’osservazione dello spazio, consentirà di esplorare lo spazio profondo come mai prima d’ora. A differenza del telescopio Hubble, che era posizionato intorno alla Terra a un’altitudine di 600 km, James Webb sarà posto in orbita attorno al Sole, a 1,5 milioni di km dalla Terra, quattro volte la distanza dalla Luna.

©NASA/Alberto Conte

Una destinazione chiamata punto “Lagrange 2”, assicurandogli una posizione “dove la Terra, il Sole e la Luna sono tutti sullo stesso lato del suo parasole, mantenendolo al buio e al freddo estremo. L’idea è di permettergli di operare in turbolenza per aumentare l’acuità visiva nella gamma degli infrarossi: una lunghezza d’onda invisibile a occhio nudo”, spiega Pierre Verouet all’AFP, co-leader scientifico dell’Agenzia spaziale europea su questo progetto. Abbastanza per aprire orizzonti ancora sconosciuti che potrebbero portare nuove strade sulle origini della vita e sui possibili effetti dei mondi extraterrestri.

Chi è James Webb?

Se il telescopio Hubble prende il nome dall’astronomo americano Edwin Powell Hubble (1889-1953) che mostrò l’esistenza di altre galassie nell’universo, il telescopio James Webb deve il suo nome a James Edwin Webb (1906-1992), uno dei registi e pionieri del programma spaziale della NASA dal 1961. Fino al 1968 fu uno degli uomini chiave del successo del programma Apollo che portò l’uomo a mettere piede sulla luna nel 1969. Fu quindi la scelta del telescopio che porta il suo nome che l’agenzia spaziale statunitense ha deciso nel 2002 di onorare.

Quali tecnologie include il telescopio?

Un vero gioiello dell’esperienza degli ingegneri aerospaziali, il James Webb Telescope ha riunito i talenti dei team della NASA, dell’Agenzia spaziale europea, dell’ESC (Canada) e di Arianespace per decollare e brillare più vicino al sole. Il suo enorme specchio ha un diametro di 6,5 metri, tre volte più grande del telescopio Hubble. È composto da 18 piastre esagonali che hanno richiesto un insolito assemblaggio pieghevole per adattarsi al razzo Ariane 5, che è responsabile dell’invio nello spazio.

Dopo il suo lancio, la fase di spiegamento del pannello sarà la più delicata, soprattutto perché JWST dovrà schierare anche un parasole gigante delle dimensioni di un campo da tennis (circa 8 m x 23 m). Quest’ultimo è piegato a forma di fisarmonica per aprirsi come un ventaglio una volta nello spazio. Il suo tessuto è realizzato in kapton, una pellicola che consente al telescopio di resistere a sbalzi di temperatura estremi tra 110°C e -235°C.

Va notato che la trasformazione di questo gigantesco origami inizierà 30 minuti dopo il decollo, ma sarà necessario completare questo strumento di alta precisione per essere pronto all’uso più di sei mesi.

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© NASA/Kris Jenn

Secondo la NASA, eccellerà nel fornire filtri a infrarossi che il telescopio Hubble non può vedere. Soprattutto, le sue dimensioni impressionanti raggiungeranno una tale acuità visiva “che se tu fossi un drone entro 380.000 chilometri da qui, o la distanza tra la Terra e la Luna, potremmo vederti”, si entusiasma il cosmologo John Mather, uno dei padri del JWST.

Quali sono i suoi compiti?

Il telescopio James Webb dovrebbe rimanere in servizio per almeno cinque anni nello spazio, ma come spesso accade con questo tipo di strumento, la sua carriera dura più a lungo e il suo lavoro può durare più di dieci anni. Due compiti per due grandi domande.

James Webb dovrà aiutare a risolvere due grandi enigmi: da dove veniamo? C’è vita al di fuori del pianeta?

Inizialmente il telescopio potrà fare affidamento su tecnologie che gli consentiranno di esplorare lo spazio profondo e tornare indietro nel tempo catturando la luce emessa circa 13,6 miliardi di anni fa, ovvero appena 200 milioni di anni fa. Anni dal famoso Big Bang che ha dato vita al nostro universo 13,8 miliardi di anni fa, secondo gli scienziati. Una vera rivoluzione in sé poiché, per fare un confronto, Hubble non ha permesso di “vedere” più di 500 milioni dopo il Big Bang. Questo aumenta la nostra conoscenza delle origini.

In termini di ricerca di tracce di vita extraterrestre, il JWST consentirà di esaminare attentamente diverse migliaia di esopianeti identificati. I suoi strumenti consentiranno agli esperti di analizzare le atmosfere di questi pianeti e, in particolare, di vedere se è probabile che abbiano un’atmosfera favorevole alla vita come immaginato. E perché non trovare finalmente un vero gemello del pianeta blu.

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About the Author: Jemma Romani

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