La zanna di un mammut lanoso permette di ricostruire i suoi passaggi

Le zanne di mammut lanose ci permettono di ricostruire i suoi passaggi 17.000 anni fa

Un team internazionale di ricercatori ha ricostruito lo straordinario viaggio di un mammut lanoso nell’Artico, durante i suoi 28 anni di esistenza, 17.000 anni fa, ha viaggiato in Alaska a una distanza equivalente a orbitare due volte intorno alla Terra.

La sorprendente storia di questi mammiferi, la cui sopravvivenza è conservata al North Museum dell’Università dell’Alaska (USA), occupa la copertina di Science Today.

Per la ricerca, i ricercatori hanno estratto i dati degli isotopi dalle zanne di mammut, tracce chimiche che hanno permesso, rispetto alle mappe isotopiche della regione, di ricostruire i movimenti e la dieta dell’animale.

Lo studio è importante perché fornisce molti dettagli sulla vita del mammut lanoso e conferma che questi animali hanno percorso grandi distanze.

“Non è chiaro se fosse un immigrato stagionale, ma copriva un sacco di terra”, spiega Matthew. “A un certo punto della sua vita ha visitato molte parti dell’Alaska, il che è sorprendente se si considerano le dimensioni di quest’area”. Woller, ricercatore presso l’Università dell’Alaska Fairbanks e autore principale dello studio.

I ricercatori della Stable Isotope Facility in Alaska, gestita da Waller, hanno diviso la zanna di due metri in circa 400.000 punti dati microscopici.

Ottenere una tale quantità di informazioni è stato possibile grazie alla natura, poiché le zanne di mammut crescevano ogni giorno aggiungendo nuovi strati, lasciando una traccia cronologica che permetteva di rileggere l’intera vita dell’animale, che è simile agli anelli di un tronco d’albero.

Pat Druckenmiller, direttore del Museo del Nord conferma: “Dalla nascita alla morte, hanno diari ed è scritto sulle loro zanne. Madre Natura di solito non fornisce registrazioni così convenienti e durature della vita di un individuo”.

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Prima dello studio, gli scienziati sapevano solo che il mammut era morto nel nord dell’Alaska, sopra il Circolo Polare Artico, dove un team di paleontologi, tra cui i coautori dello studio Dan Mann e Pam Groves, aveva scavato i suoi resti.

Le firme isotopiche hanno permesso di ricostruire il viaggio del mammut confrontandolo con le mappe isotopiche dell’Alaska, ricavate dalle informazioni ottenute dai denti di centinaia di piccoli roditori provenienti da tutta la regione conservati nelle collezioni del museo.

I dati locali sui roditori hanno permesso di tracciare la varianza isotopica in tutta l’Alaska e hanno fornito una base per tracciare i movimenti dei mammut.

Dopo aver preso in considerazione le barriere geografiche e la distanza media percorsa ogni settimana, i ricercatori hanno utilizzato un nuovo metodo di modellazione spaziale per mappare i potenziali percorsi che l’animale ha seguito durante la sua vita.

Inoltre, l’antico DNA conservato nei resti dei mammut ha permesso al team di identificarlo e determinare che si trattava di un uomo imparentato con l’ultimo gruppo di mammut che viveva sulla terraferma dell’Alaska.

Questi dettagli hanno fornito maggiori informazioni sulla vita e il comportamento dei mammut e hanno aiutato a capire, ad esempio, che l’improvviso cambiamento negli isotopi del mammut quando aveva circa 15 anni era probabilmente dovuto alla sua espulsione dal branco, un modello osservato in alcuni elefanti maschi.

“Sapere che era un maschio ci ha dato un contesto biologico migliore in cui potevamo interpretare i dati isotopici”, spiega Beth Shapiro, professore all’Università della California, Santa Cruz e ricercatore presso l’Howard Hughes Medical Institute.

Gli isotopi hanno fornito anche indizi sulle cause della morte dell’animale: gli isotopi dell’azoto sono aumentati durante l’ultimo inverno della sua vita, segno di fame nei mammiferi.

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“È incredibile quello che siamo stati in grado di vedere e fare con questi dati”, afferma il coautore Clement Patai, ricercatore presso l’Università di Ottawa e coautore dello studio.

Questi dettagli possono essere sorprendentemente rilevanti oggi, poiché molte specie stanno già adattando i loro schemi di movimento e le loro gamme ai cambiamenti climatici.

In effetti, l’Artico sta subendo molti cambiamenti, ma “possiamo usare il passato per vedere come si svilupperà il futuro per le specie attuali e future”, confidano gli autori.

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