Per trovare la vita su altri mondi, la NASA guarderà alla luce di una stella – La Razon

Utilizzando uno strumento aggiornato lanciato per la prima volta nel 2019, la missione ha un nuovo obiettivo: Procione A, la stella più luminosa della costellazione del Cane Minore.

Un razzo sonda della NASA monitorerà una stella vicina per vedere come la luce delle stelle influenza le atmosfere degli esopianeti, informazioni chiave nella ricerca della vita nell’universo.

Utilizzando uno strumento aggiornato lanciato per la prima volta nel 2019, la missione ha un nuovo obiettivo: Procione A, la stella più luminosa della costellazione del Cane Minore.

SISTINE-2 (Spettroradiometro di imaging sub-orbitale per le radiazioni della zona di transizione dalle stelle ospiti agli esopianeti vicini), avrà la sua prima opportunità di lancio dal cluster di razzi White Sands nel New Mexico l’8 novembre.

Rispondere alla domanda se la vita esiste altrove nell’universo è irto di sfide tecniche. Non possiamo ancora viaggiare su pianeti intorno ad altre stelle, chiamati esopianeti, per vedere di persona. Inoltre, i nostri telescopi non sono abbastanza potenti per vedere le loro superfici.

Invece, gli astronomi osservano l’atmosfera di un esopianeta, alla ricerca di tracce di sostanze chimiche associate alla vita. Acqua, metano, ossigeno, ozono e i cosiddetti biomarcatori producono modelli di luce unici che i telescopi possono rilevare da lontano. Ma per interpretarlo correttamente, gli astronomi devono guardare la stella del pianeta.

“L’interazione tra l’atmosfera del pianeta e la radiazione ultravioletta della stella ospite determina quali gas servono come migliori biomarcatori”, ha detto in una dichiarazione Kevin France, un astrofisico dell’Università del Colorado Boulder e ricercatore principale della missione.

Alcune lunghezze d’onda della luce ultravioletta (UV), ad esempio, possono abbattere l’anidride carbonica, rilasciando un atomo di ossigeno per combinarsi con altri per formare ossigeno molecolare (composto da due atomi di ossigeno) o ozono (composto da tre). Le stelle che diffondono abbastanza luce possono creare falsi biomarcatori sui loro pianeti, mandando gli astronomi a cercare nei posti sbagliati.

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Il team di SISTINE mira a evitare questo dilemma creando una guida alle lunghezze d’onda emesse da ogni tipo di stella. Esistono molti tipi diversi di stelle e non abbiamo ancora un quadro completo della loro emissione ottica o di come cambia nel tempo. Utilizzando il catalogo della luce stellare, gli scienziati possono stimare se un biomarcatore rilevato è un possibile segno di vita o un falso segnale causato da una luce stellare disturbante.

Nel suo prossimo volo, osserverà Cystein-2 Procyon A, a circa 11,5 anni luce di distanza. Procione A è una stella di tipo F, leggermente più grande, più calda e più luminosa del nostro Sole. E anche se non ha esopianeti conosciuti, lo studio di Procione A può aiutarci a capire le stelle e gli esopianeti di tipo F in tutto l’universo.

“Conoscere gli spettri ultravioletti di queste stelle ci aiuterà a trovare ambienti planetari stellari promettenti con i futuri osservatori della NASA”, ha affermato France.

SISTINE-2 include un telescopio e uno strumento noto come spettrometro, che divide la luce nei suoi colori separati. SISTINE-2 prenderà di mira la luce ultravioletta da 100 a 160 nanometri, una gamma che include lunghezze d’onda note per produrre biomarcatori falsi positivi. Combinando i loro dati con i raggi X, le radiazioni ultraviolette estreme e la luce visibile di altre stelle di tipo F, il team spera di assemblare uno spettro di riferimento che aiuterà gli astronomi a interpretare i biomarcatori sugli esopianeti in orbita attorno a stelle di tipo F.

SISTINE-2 esegue anche test hardware. Prima del suo volo nel 2019, il team ha applicato un rivestimento fotocromatico al fluoruro di litio potenziato agli specchi del dispositivo per migliorare la riflettanza UV. I risultati, circa tre anni dopo, aiutano a valutare se questo rivestimento specializzato potrebbe essere adatto per missioni spaziali più grandi e più lunghe.

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Missione di cinque minuti

Come nel volo del 2019, lo strumento verrà lanciato su un razzo Probe, un piccolo razzo suborbitale che effettua brevi osservazioni nello spazio prima di ricadere sulla Terra. Salendo a un’altitudine stimata di circa 280 chilometri per raggiungere la luce ultravioletta che la nostra atmosfera può assorbire, la cisteina-2 procione A osserverà per circa cinque minuti. Lo strumento tornerà quindi a terra, paracadutato per guarire e recuperare.

Il team si aspetta un atterraggio regolare per aiutare una rapida inversione di tendenza per essere pronto per il suo terzo lancio nel luglio 2022, dall’Arnhem Space Center a Nhulunbuy, in Australia. Lì, il rinnovato strumento SISTINE osserverà le stelle Alpha Centauri A e B, rispettivamente di tipo G e K, simili e leggermente più fredde del nostro Sole, e le stelle più vicine a noi.

Questo sistema ospita anche Proxima Centauri, una fredda stella nana rossa che orbita intorno all’esopianeta conosciuto più vicino, Proxima B. Queste osservazioni aggiungeranno ulteriori input al crescente catalogo di stelle, piccoli ma cruciali passi nella ricerca della vita.

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About the Author: Jemma Romani

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