Scoperta grazie a una bufala: scoperto per la prima volta un pianeta oltre la Via Lattea

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Scoperto per la prima volta un pianeta oltre la Via Lattea

Migliaia di pianeti sono già stati scoperti vicino ad altre stelle, ma sempre nella nostra Via Lattea. Ora, per la prima volta, i ricercatori stanno seguendo un potenziale pianeta in una galassia distante 23 milioni di anni luce. Riescono a scoprirlo con un trucco speciale.

Gli astronomi hanno ora rintracciato quasi 5.000 pianeti in altre stelle, tutti nella nostra Via Lattea. Ora, per la prima volta, un team internazionale di ricercatori sta segnalando la possibile scoperta di un pianeta delle dimensioni più o meno grandi di Saturno in una galassia lontana. Il pianeta extragalattico si è abbandonato perché è passato davanti alla Terra davanti alla sorgente di raggi X e l’ha fatta spegnere per un breve periodo. Come hanno riportato gli scienziati sulla rivista “Nature Astronomy”.

“I pianeti in altre galassie non possono essere rilevati con metodi comunemente usati”, scrivono Rosanne Di Stefano dell’Harvard and Smithsonian Center for Astrophysics di Cambridge, USA, e colleghi. Per fare ciò, la stella attorno alla quale orbita il pianeta deve essere visibile. Usando telescopi automatici, gli astronomi di tutto il mondo sono alla ricerca di pianeti che facciano oscillare leggermente la loro stella con la sua gravità o che occasionalmente le passino davanti, causando così una diminuzione misurabile della sua luminosità.

Computer grafica per nova a raggi x. L’oggetto a destra (una stella di neutroni o un buco nero) “ingoia” il gas di una stella compagna. Il gas circola intorno al corpo in un disco ad altissima velocità ed emette raggi X.

(Foto: ESA/Dpa)

Di Stefano e i suoi colleghi hanno esteso questo concetto a un altro tipo di corpo celeste: le stelle binarie a raggi X. Lì, una stella normale e un oggetto compatto orbitano l’una intorno all’altro: una stella di neutroni o persino un buco nero. La materia di una normale stella fluisce nel corpo compatto: questo crea raggi X. Questo può essere rilevato a distanze molto maggiori rispetto alla luce naturale della stella.

Cerca eventuali anomalie nelle radiazioni

Nei dati di archivio dei satelliti a raggi X Chandra e XMM-Newton, i ricercatori hanno cercato anomalie nella radiazione delle stelle binarie a raggi X in tre galassie. Hanno trovato quello che stavano cercando nella galassia M 51, che dista 23 milioni di anni luce: la radiazione della sorgente di raggi X M51-ULS-1 è improvvisamente scomparsa completamente durante una misurazione il 20 settembre 2012 – per circa tre ore. Poi è ricomparso all’improvviso.

Di Stefano e i suoi colleghi vedono una spiegazione plausibile per l’improvvisa scomparsa e comparsa della sorgente di raggi X: un pianeta in orbita attorno alla stella doppia che è passato davanti alla sorgente di raggi X visto dalla Terra.

Dalla durata dell’eclissi della sorgente di raggi X e dai dati noti della stella doppia, i ricercatori hanno creato un modello del sistema in grado di riprodurre le osservazioni. Secondo questo, è un pianeta delle dimensioni di Saturno che orbita intorno alla stella binaria a una distanza compresa tra 10 e 100 volte la distanza tra la Terra e il Sole. A questa distanza, è anche plausibile che un tale pianeta sarebbe sopravvissuto alla formazione di una stella di neutroni o di un buco nero da una stella massiccia, secondo gli scienziati.

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