Una nuova specie di uomo preistorico ci è più vicina dei Neanderthal

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Washington (AFP)

I Neanderthal alla fine non sarebbero i cugini più prossimi degli umani moderni. Gli scienziati che hanno analizzato un teschio fossile ritrovato in Cina affermano che apparteneva a una nuova specie di uomo preistorico, meno distante da noi dei Neanderthal.

Il cranio di Harbin è stato particolarmente ben conservato: è un fossile meglio conservato di questo periodo (la media era glaciale), secondo i ricercatori, che hanno pubblicato il loro lavoro venerdì sulla rivista The Innovation. La sua storia risale a circa 146.000 anni fa.

“Secondo le nostre analisi, il gruppo di Harbin è più strettamente correlato all’Homo sapiens che ai Neanderthal”, Chris Stringer, paleoantropologo del London Museum of Natural History e uno dei coautori dello studio. “Ciò significa che Harbin ha condiviso con noi un antenato comune più recente di Neanderthal”.

Il genere Homo comprende molte specie estinte, inclusi i Neanderthal, così come la nostra stessa specie, l’Homo sapiens, l’unica specie che ora vive sulla Terra.

La nuova specie è stata chiamata Homo longi, che letteralmente significa “uomo drago”, e deriva dal nome della provincia in cui è stata trovata.

Il teschio sarebbe stato scoperto nel 1933 da un uomo che lavorava per i giapponesi, poi occupava l’area, mentre costruiva un ponte vicino alla città di Harbin, nel nord-est della Cina.

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Comprendendo il valore della sua scoperta e riluttante a cadere nelle mani dei giapponesi, Zijun Ni ha detto all’AFP che l’uomo “ha deciso di nascondere il teschio in un pozzo per molto tempo”.

Dopo aver appreso il suo segreto decenni dopo, i discendenti di quest’uomo hanno finalmente donato il suo teschio alla Hebei GEO University nel 2018.

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– grande e forte –

Il teschio è a priori di un uomo sulla cinquantina, appartenente ad un gruppo di cacciatori.

Le sue ossa della fronte sono piuttosto grandi, così come il naso, l’orbita quasi quadrata e la mascella superiore. Ma è caratterizzato da zigomi piatti e delicati.

Lo studio descrive: “La combinazione di un’antica ma massiccia volta cranica e un volto grande ma simile all’Homo sapiens è sorprendente”. Questo osso è “diverso da ogni altro tipo di umano”.

Si presume che questi umani preistorici fossero alti e sterili barre

“Sulla base delle temperature invernali di oggi ad Harbin, si potrebbe pensare che stiano sperimentando un freddo più estremo dei Neanderthal”, afferma Stringer. “Forse ciò richiede adattamenti fisici e culturali, ma non possiamo dire di più al momento in quanto non ci sono materiali archeologici associati” ai resti umani di longi.

I ricercatori hanno studiato la morfologia del cranio isolando circa 600 tratti distintivi e poi, utilizzando un potente computer, hanno confrontato quelli di altre ossa, al fine di costruire una sorta di enorme albero genealogico.

Secondo loro, apparterrebbero a questa nuova specie anche altri esemplari rinvenuti in Asia (Dali, Jinniushan, Hualongdong, Xiahe).

– ‘Terza riga’ –

Oltre 100.000 anni fa, molte specie umane coesistevano sulla Terra in Europa, Africa e Asia, inclusi Homo sapiens e Neanderthal.

Chris Stringer ha insistito sul fatto che questa scoperta “stabilisce un terzo lignaggio umano nell’Asia orientale” accanto agli ultimi due “e mostra l’importanza di questa regione per l’evoluzione umana”.

Una domanda che resta da chiarire è se questa linea sia imparentata con i Denisova, un’altra specie che si è evoluta in questo periodo, scoperta solo di recente grazie alle analisi del DNA.

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“Penso che sia possibile che questo cranio (di Harbin) fosse un Denisoviano (…) ma ci vorrebbe molto lavoro per dimostrarlo”, ha detto il paleontologo.

Si ritiene che anche gli “Uomini Drago” siano stati in grado di incontrare l’Homo sapiens.

“Se il gruppo di Harbin ha formato un gruppo con i Denisova, sappiamo che si sono già incrociati con i Neanderthal e la nostra specie”, ha osservato il ricercatore.

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